Il reggae è un genere musicale nato in Giamaica alla metà degli anni ’60 dalla fusione di Ska, Mento e Calipso con Blues e R&B. Rispetto allo Ska il ritmo rallenta e i temi includono problematiche sociali. Nasce così il Rocksteady, le cui caratteristiche sono accentuate e portate a maturazione dal reggae vero e proprio. I primi rappresentanti del genere sono i Wailers, capitanati dalla futura leggenda del reggae, Bob Marley, gli Upsetters e i The Maytals che nel 1968, con il brano Do The Reggay, danno il nome alla corrente. Nei primi anni ’70 il movimento politico-religioso rastafariano assume un ruolo centrale nella musica, rivendicando il recupero della dignità culturale e nazionale degli africani. Sotto tale impulso il reggae delle origini subisce un profondo cambiamento sia nell'aspetto ritmico, sia nel contenuto.

Negli anni successivi all’indipendenza dall’Inghilterra, ottenuta nel 1962, la situazione economica e sociale della Giamaica peggiora. Il reggae prende così a dar voce alla protesta del popolo, incarnando i principi della religione rasta. Nel corso degli anni ’70 il genere si diffonde grazie ad album come Burnin’ (1973), Natty Dread (1975) ed Exodus (1977) di Bob Marley and the Wailers, Legalize it (1976) di Peter Tosh e The harder they come (1972) di Jimmy Cliff. Bob Marley diventa un simbolo di speranza per un’intera etnia, la religione passa attraverso le note musicali, così come la lotta per l’uguaglianza. Il successo è tale che il genere estende la sua influenza sulla musica folk, rock e dance. Artisti come Stevie Wonder ed Eric Clapton producono hit in stile reggae. Il reggae incarna la speranza di un mondo migliore, senza ideologie razziste e cittadini di serie A e serie B. Attraverso le canzoni si parla di povertà, schiavitù, apartheid e diritti umani. Il reggae non è solo un genere musicale, esso diviene una musica a sostegno della lotta all'oppressione. Il reggae raggiunge il suo massimo successo negli anni ’70 e in misura minore nel decennio successivo, vantando ancora oggi un vasto pubblico.
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